Dernière mise à jour :2008-08-29

sciences

Thalès était un mathématicien de la Grèce antique. Son nom est célèbre par le fameux théorème de Thalès, qui donne des relations entre les rapports de distances de triangles.

Qui était Thalès de Milet ?

Né à Milet au VII siècle av. J.-C., Thalès de Milet est le premier philosophe, scientifique et mathématicien grec connu. Aucun de ses écrits ne nous est parvenu de telle sorte qu'il est difficile de préciser ses idées et d'être assuré de certaines de ses découvertes mathématiques. La première démonstration du fameux "théorème de Thalès" est à attribuer à Euclide qui la présente dans ces "éléments".

Thalès a été le premier "penseur" de l'histoire. Il a posé et s'est posé des questions, par exemple qu'est-ce que penser ? Quels liens y a-t-il entre ce que je pense et ce qui est ? De quoi est faite la nature ? On lui doit aussi la célèbre formule : "connais-toi toi-même !" Ce n'est pas sans raison qu'il fait partie des 7 Sages de la Grèce antique.

L'apparition des mathématiques

La grande innovation de Thalès réside dans le fait qu'il affirme des vérités, non pas à partir d'un objet singulier, comme c'était le cas avant lui pour les égyptiens ou les Babyloniens, mais pour une infinité d'objets du monde. Son ambition, d'une nouveauté absolue, est d'émettre des vérités concernant une classe entière d'êtres.

On rapporte qu'il prédit une éclipse de Soleil en 585 av JC. Mais aucune preuve n'étaye cette assertion et il semble qu'elle relève plutôt de la légende. La prévision d'une éclipse demande non seulement des moyens géométriques puissants, mais aussi des calculs trigonométriques éminemment complexes, voire des éphémérides, qui ne seront à la disposition des astronomes que des siècles plus tard.

Il est célèbre aussi pour des travaux de génie militaire - il aurait détourné le cours d'une rivière pour faire passer l'armée du roi de Lydie - et pour une opération de génie commercial : prévoyant une abondante récolte d'olives, il aurait monopolisé les pressoirs pour mieux monnayer leurs services ; attention cependant : cela n'est porté au compte de sa « sagesse » que dans la mesure où le même homme est capable de faire fortune et de mépriser la fortune au profit de la contemplation. Thalès est le philosophe qui tombe dans le trou ouvert sous ses pas parce qu'il est occupé à regarder les choses du ciel. Platon raconte qu'une domestique l'en aurait dégagé en lui disant : « Comment comptez-vous comprendre ce qui se passe dans le ciel si vous ne voyez même pas ce qui est à vos pieds ? ».

On lui attribue cinq théorèmes de géométrie élémentaires.

  • Un cercle est partagé en deux parties égales par tout diamètre.
  • Les angles à la base d'un triangle isocèle sont égaux (théorème du pont aux ânes).
  • Les angles opposés par le sommet sont égaux.
  • Un triangle est déterminé si la base et les angles à la base sont donnés.
  • Un triangle ABC inscrit dans un cercle et tel que le segment [BC] en est un diamètre,et est rectangle en A.

Thalès en Egypte

Thalès partit un jour pour l'égypte. Il s'embarqua sur une felouque afin de remonter le Nil. Après quelques jours de voyage, il aperçut, dressée au milieu d'un large plateau, la pyramide de Kheops. Les dimensions du monument âgé alors de 2 000 ans, dépassait de loin tout ce qu'il avait imaginé. Plutarque nous apprend que Thalès étonna le roi Amasis en calculant la hauteur de cette pyramide. Comment mesurer cette pyramide ? Thalès regardant son ombre eut alors cette idée : "le rapport que j'entretiens avec mon ombre est le même que celui que la pyramide entretient avec la sienne." Il en déduisit ceci :" à l'instant où mon ombre sera égale à ma taille, l'ombre de la pyramide sera égale à sa hauteur." . Voici l'idée lumineuse de Thalès.

Un problème cependant se pose. Thalès ne peut mesurer concrètement que la partie de l'ombre de la pyramide extérieure à la base. À première vue on se dit qu'il faut simplement rajouter à cette distance le 1/2 côté de la pyramide. Cependant, la plupart du temps, le triangle hachuré est quelconque et la mesure est impossible. Il faut donc que l'ombre soit perpendiculaire au côté (cela arrive au moment où le soleil est à son zénith, soit à midi) et que cette ombre soit visible (pas située à l'intérieure de la pyramide). Selon les astronomes, cela n'est possible que 2 jours dans l'année, le 21 novembre ou le 20 janvier !

Thalès de Milet

J adore Thalès. Vraiment cool ce mec!

2007-12-17 00:00:00