Dernière mise à jour :2008-08-29

sciences

Cassini-Huygens près de Saturne

Mystères de Saturne et Titan

Avec son immense anneau et ses multiples lunes, Saturne est une planète intrigante pour plusieurs raisons. Un peu plus petite que Jupiter, elle s'est formé il y a 4 billions d'année et elle est en partie constitué de gaz. Elle est aussi la seule planète connue à être moins dense que l'eau se qui veut dire que si elle serait placé dans un bain imaginaire dans lequel elle pourrait entré, elle flotterait!

Sur les 30 lunes qui orbites autour de Saturne, c'est Titan qui est la plus grosse. Plus grosse que Pluton et notre propre lune, Titan est d'un grand intérêt pour les scientifiques car c'est la seule lune dans le système solaire qui dispose de sa propre atmosphère.

Mais ce qui rend la planète Saturne si différente des autres planètes de notre système solaire, c'est bien ses anneaux constitués de billions de particules de roche et de glace de toute taille qui gravitent autour de la planète de façon désordonnée. Ses anneaux sont en fait si gros qu'ils couvrent une bonne partie de la distance entre la Terre et la lune.

Bien que nous en savons aujourd'hui beaucoup plus que du temps où Galilée observait la planète, plusieurs questions doivent encore être résolues par l'exploration des anneaux de Saturne.

La mission Cassini-Huygens

C'est le but de la mission Cassini-Huygens formée d'un orbiteur et d'une sonde qui ont été nommé ainsi en l'honneur des astronautes Jean-Dominique Cassini et Christian Huygens qui ont réalisés au XVIIe siècle, l'essentiel des observations concernant Saturne et Titan.

Cassini-Huygens - Lancement

Ils ont été lancé du Centre Spacial Kennedy le 15 octobre 1997 à 4 :43 AM. Deux minutes et 23 secondes plus tard, l'annonceur indiquait que la séquence de lancement se poursuivait avec la séparation du véhicule de lancement. À ce moment, l'engin spatial était à une altitude de 91,440 mètres et se déplaçait à une vitesse d'environ 7000 kilomètres à l'heure. Tous les systèmes de l'engin spatiale fonctionnaient normalement; la longue route vers la planète Saturne commençait.

La trajectoire

Déterminé la trajectoire de l'engin fût un travail effectué par une équipe du JPL (jet propulsion laboratory ). Pendant la route, l'engin a eu besoin de l'assistance de la gravité de plusieurs planètes. Elle passe donc deux fois par Venus, puis par la Terre et ensuite par Jupiter. Cassini-Huygens devraient atteindre la planète en juillet 2004.

Arrivé à Saturne

Lors de son arrivée, Cassini allumera son moteur principal afin de freiner sa course. Cette manœuvre doit durée environ 90 minutes. Elle se placera alors en orbite autour de la planète et ses lunes pour une période de 4 ans.

La descente vers Titan

En décembre 2004, Cassini éjectera la sonde Huygens. équipé de six instruments scientifiques, celle-ci entrera dans l'atmosphère de Titan puis déploiera son parachute pilote. À une altitude d'environ 170 km, la sonde ouvrira son parachute principal, larguera sa coiffe et mettra en marche ses instruments. Huygens larguera ensuite son parachute principal et déploiera un parachute de stabilisation. Durant les 140 derniers kilomètres, elle transmettra des données à l'orbiteur avant son arrivée au sol. Si l'atterrissage réussi, la sonde pourrait continuer à transmettre des données à Cassini durent environ 30 minutes.

Un DVD à bord

Un DVD contenant 616,400 signatures de personnes à travers le monde a été inséré dans l'engin spatial Cassini. Sur la couverture du disque sont représenté 28 drapeaux des 81 pays desquels des gens ont envoyés des signatures. La planète Saturne, Titan et la Terre sont dessinés au centre du disque ainsi que bien sûr les deux engins, Cassini et Huygens.

Conclusion

Cette mission est les résultat de la collaboration de 3 agences Spatiales. L'orbiteur Cassini a été fabriqué par la NASA, la sonde Huygens, par l'Agence Spaciale Européenne et l'Agence spatiale Italienne a fournie une antenne à grand débit de communication.

Auteur : Sylvain Bilodeau

Date de mise en ligne : 2004-05-13

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