Dernière mise à jour :2008-11-22

arts et culture

(7 juin 1848 - 9 mai 1903) Peintre impressionniste français.

Paul Gauguin

Né à Paris, il est le descendant de propriétaires terriens espagnols d'Amérique du Sud et du vice-roi du Pérou. Il a d'ailleurs passé les années de sa plus tendre enfance à Lima. Après avoir fait ses études à Orléans, Gauguin s'embarque dans la marine marchande puis dans la marine française et navigue sur les mers du monde durant six ans. À son retour en France en 1870, il se convertit en agent de change à la bourse à Paris et connaît un certain succès dans ses affaires. Il partage alors une vie bourgeoise confortable avec sa femme, la danoise Mette-Sophie Gaad, et leurs cinq enfants.

Son tuteur, Gustave Arosa, homme d'affaires et grand amateur d'art, introduit Gauguin auprès des impressionnistes. En 1874, il fait la connaissance du peintre Camille Pissarro et voit la première exposition impressionniste. Comme son tuteur, il devient amateur d'art et s'essaie alors à la peinture. Il expose avec les impressionnistes en 1876, 1880, 1881, 1882 et 1886.

En 1882, il abandonne son emploi à la bourse (qui est dans une phase de mauvaise conjoncture) pour se consacrer à sa nouvelle passion, la peinture. Cela ne suffit pas pour vivre et il part vivre avec sa femme et ses enfants dans la famille de celle-ci à Copenhague. Le courant passe mal avec la belle-famille et ses affaires ne vont pas bien. Il décide de retourner à Paris en 1885 pour peindre à plein temps, laissant femme et enfants au Danemark, n'ayant pas les moyens d'assurer leur subsistance.

Entre 1886 et 1891, Gauguin vit principalement en Bretagne (à l'exception d'un voyage au Panama et en Martinique en 1887 et 1888) où il est le centre d'un groupe de peintres expérimentaux connus comme l'école de Pont-Aven. Sous l'influence du peintre Emile Bernard, son style évolue, il devient plus naturel et plus synthétique. Il cherche son inspiration dans l'art indigène, dans les vitraux médiévaux et les estampes japonaises. Il découvre ses dernières à travers Vincent Van Gogh en 1888 alors qu'ils vivent ensemble deux mois à Arles, dans le sud de la France, passant leur temps à peindre. Les deux amis sont très sensibles, connaissent des moments de dépression et Gauguin, comme Van Gogh, tentera de se suicider plus tard. Leur cohabitation tourne mal et se termine sur le fameux épisode de l'oreille coupée de Van Gogh.

En 1891, ruiné, Gauguin s'embarque pour la Polynésie et s'installe à Tahiti où il espère pouvoir fuir la civilisation européenne et tout ce qui est artificiel et conventionnel. Il passera désormais toute sa vie dans ces régions tropicales, d'abord à Tahiti puis dans les Îles Marquises. Il ne rentrera en France qu'une seule fois.

Les caractéristiques essentielles de sa peinture (dont l'utilisation de grandes surfaces de couleurs vives) ne connaissent pas beaucoup de changements. Il soigne particulièrement l'expressivité des couleurs, la recherche de la perspective et l'utilisation de formes pleines et volumineuses. Influencée par l'environnement tropical et le culture polynésienne, son œuvre gagne en force, il peint ses plus beaux tableaux, aussi bien des œuvres majeures (comme le monumental « D'où venons-nous? Qui sommes nous? Où allons nous? » considéré comme son testament pictural) que des compositions plus simples.

À Tahiti, il fait la connaissance de Téhura, elle devient son modèle et même sa femme. Il est très inspiré et peint 70 toiles en quelques mois. Mais après quelques années de bonheur, des soucis administratifs et plus personnels (mort de sa fille préférée) le minent et déprimé, il tente de se suicider. Il décide alors de partir pour les Marquises afin de retrouver l'inspiration, Téhura refuse de le suivre.

En 1901, le voici donc à Atuana (sur l'île de Hiva-Oa), dans les Îles Marquises. Il lui semble être au paradis. Il va vite déchanter en se rendant compte des abus des autorités et en essayant de se battre pour les indigènes. Affaibli, fatigué de lutter, il meurt le 9 mai 1903.

Ses expérimentations sur la couleur et l'ensemble de son œuvre influencèrent l'évolution de la peinture, menant notamment au fauvisme du XXe siècle.

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